Alors que l'automne a peut-être été transformé en saison des épices de citrouille, nous sommes toujours fans de simples randonnées dans la nature - et de magnifiques feuillages d'automne.

Biologiquement parlant, l'automne représente un changement majeur pour les plantes. Les jours raccourcissent - ce qui signifie qu'il y a moins de lumière solaire pour l'énergie - et les arbres à feuilles caduques (ceux qui perdent leurs feuilles en hiver) doivent commencer à se préparer pour les mois glacés à venir.

Ce changement physiologique est la raison pour laquelle les feuilles changent de couleur et, finalement, tombent. Voici ce qui se passe.

Mais revenons en arrière: pourquoi les feuilles sont-elles exactement vertes en premier lieu?

En un mot: la chlorophylle.

Vous savez peut-être déjà que les plantes génèrent de l'énergie via la photosynthèse. Au cours de ce processus, de petits organites appelés chloroplastes, qui sont remplis de chlorophylle, absorbent la lumière du soleil et déclenchent une réaction en chaîne. En fin de compte, la photosynthèse produit du glucose, un sucre que la plante peut utiliser comme carburant. (Et, psst, vous pouvez en savoir plus sur tout cela ici).

Alors que la chlorophylle absorbe une grande partie de la lumière du soleil, elle renvoie également une partie de la lumière dans l'environnement. Pour être exact, cela reflète vert lumière - c'est pourquoi les feuilles pleines de chlorophylle semblent vertes.

Compris - Alors pourquoi le changement de couleur?

Rappelez-vous comment nous avons dit que les journées plus courtes étaient l'un des plus grands changements en automne? Eh bien, ces premiers couchers de soleil signifient que les plantes n'ont pas autant de temps pour faire la photosynthèse. Les plantes se sont donc adaptées pour répondre aux jours plus courts et aux températures plus basses de l'automne, et elles commencent à décomposer la chlorophylle pour se préparer aux mois les plus froids.

En conséquence, les feuilles ne contiennent pas tellement de chlorophylle qu'elles paraîtront vertes. Au lieu de cela, vous commencerez à voir certains des l’ensemble  pigments dans la feuille. Les pigments appelés carotènes, par exemple, donnent aux feuilles un aspect rouge et orange, tandis que ceux appelés xanthophylles semblent jaunes.

Différents types d'arbres ont leur propre mélange de pigments. C'est pourquoi l'érable de votre cour avant peut devenir rouge brillant, tandis que les cendres dans la rue deviennent jaunes. Les chênes ont tendance à avoir un mélange de tellement de pigments qu'aucune couleur ne se démarque, c'est pourquoi leurs feuilles deviennent brunes.

Vous pouvez en fait éliminer facilement la chlorophylle des feuilles à la maison, afin de voir quels autres pigments se cachent dans les feuilles des arbres de votre quartier. Voici comment faire.

 

Mais attendez - D'autres facteurs affectent aussi la couleur

Avez-vous déjà remarqué que certaines années, les feuilles sont absolument brillantes, tandis que d'autres elles sont simplement plutôt belles? En effet, la température et les conditions météorologiques affectent l'apparence des couleurs d'automne vives.

Les journées chaudes et ensoleillées permettent aux feuilles de produire plus de sucre que d'habitude - et utilisent cette énergie pour produire plus de pigments. Les feuilles peuvent donc paraître particulièrement brillantes après quelques jours de temps ensoleillé et chaud. Le gel, en revanche, a tendance à rendre les rouges moins vifs - donc s'il y a une vague de froid soudaine, vous pourriez voir les feuilles commencer à paraître ternes.

Même les micro-changements dans les conditions autour de l'arbre peuvent affecter le moment où il change de couleur. Les arbres qui poussent sur le sol bas des forêts - qui ont tendance à être exposés à un air plus frais la nuit, car l'air froid coule et l'air chaud monte - changent de couleur plus rapidement que les arbres en hauteur. Et les arbres de la ville, entourés par l'air plus chaud d'un environnement urbain, peuvent mettre plus de temps à tourner.

Et voici pourquoi les feuilles tombent

Les arbres sans feuilles peuvent ne pas être aussi beaux que les couleurs d'automne. Mais d'un point de vue scientifique, la façon dont les feuilles tombent est toujours assez cool. Tout se résume à une couche spécialisée de cellules, appelée couche d'abscission, qui ancre chaque tige de feuille à la branche.

Au fur et à mesure que les jours raccourcissent, les plantes commencent à couper la «circulation» vers la couche, la privant lentement de nourriture et d'eau. Une fois que son approvisionnement en nourriture est coupé, la couche commence à se dessécher et la feuille tombe.

Le temps qu'il faut aux feuilles pour tomber dépend de la météo, et si ce n'est pas une bonne année pour les couleurs d'automne, les feuilles peuvent en fait commencer à tomber dans les jours suivant le changement de couleur. Alors n'attendez pas - sortez et profitez du feuillage d'automne pendant que vous le pouvez!

 

 




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